Preah Vihear – Environnement : Le géant de rose est tombé

Le bois de rose trônait là, majestueux, depuis plusieurs centaines d’années, dans la forêt communautaire près du village de Ta Bos dans la province de Preah Vihear. Mais, finalement l’arbre géant a été abattu, à l’intérieur d’une forêt protégée. On ne sait pas encore exactement qui est derrière l’abattage – personne n’a été accusé – mais cet incident a déclenché une série d’événements, qui ont abouti à des centaines de villageois manifestant en faveur de plus d’abattage.

Le géant de rose est tombé . Photographie Ben Davis
Le géant de rose est tombé . Photographie Ben Davis

L’incident souligne le défi de la protection des forêts du pays, qui, selon les chercheurs, disparaissent rapidement en raison de l’exploitation forestière et des concessions de terres agricoles. Selon une étude publiée dans la revue Science Advances en 2017, le Cambodge compte parmi les taux de déforestation les plus élevés au monde. Le royaume a perdu 1,6 million d’hectares entre 2001 et 2014, dont 38% de son paysage forestier. Les défenseurs de l’environnement se sont battus pendant des années pour convaincre le gouvernement et les habitants des zones reculées de contrôler la déforestation, et le modèle de la forêt communautaire a été une stratégie clé. En principe, les villageois acceptent de préserver la forêt communautaire, bien qu’ils soient autorisés à continuer à cultiver des zones ainsi qu’à récolter le bois nécessaire à la construction.

Ce modèle est brisé, selon Ben Davis, qui travaille dans la conservation au Cambodge depuis 1992 et a installé une forêt communautaire près du village de Ta Bos. Davis, un Américain, et son épouse australienne, Sharyn, vivent avec leurs deux enfants dans cette forêt communautaire où ils ont installé un pavillon d’écotourisme. L’Américain accompagne souvent les gardes forestiers du Ministère de l’environnement en  patrouille.

Il y a un an, les rangers ont surpris certains villageois qui venaient de couper l’ancien bois de rose, qui selon Davis était le plus gros de la forêt. Les autorités ont décidé de confisquer l’arbre, mais la saison des pluies les a retardés et l’arbre est resté dans la jungle jusqu’en avril dernier. Après que les rangers aient transporté le bois de rose dans la zone commune du village, les habitants ont protesté, exigeant qu’il leur soit remis. Davis a ajouté que les villageois ont récemment vendu une section de l’arbre – 1,7 mètres de long et plus d’un mètre de diamètre – pour 10 000 $. “Ce n’est pas étonnant que cet incident déclenche une tempête…”, déclare-t-il. “…Vous pouvez ainsi comprendre pourquoi les villageois sont déterminés à exploiter la forêt…”

Environ 400 résidents ont ensuite manifesté devant la maison de Davis en avril dernier, et des centaines ont apposé leurs empreintes de pouce sur une pétition réclamant son expulsion. ”…Nous ne sommes pas satisfaits, car ils ont dit que la zone devrait être protégée pour la prochaine génération, mais les villageois ne peuvent pas aller dans la forêt pour faire leur travail…”, a déclaré Rorn Chhang, qui a ajouté son empreinte digitale à la pétition. Sa sœur, Sorum Chhang, a déclaré qu’elle possédait vingt hectares dans la forêt, qu’elle a commencé à défricher en 2001. ”…Il y a quelques années, ils sont venus et ont dit que cela appartenait à la zone protégée, alors ils ne me permettent pas de faire quoi que ce soit sur ma terre…”, a déclaré Sorum Chhang, qui n’a pourtant aucun document de propriété…

Tentative de dialogue

Alors que la controverse se poursuivait, les responsables gouvernementaux de la capitale, Phnom Penh, ont décidé de rencontrer les villageois pour leur expliquer la réglementation concernant les forêts communautaires. Environ 300 personnes se sont rassemblées dans une pagode dans le centre du village pour parler à Lay Piden, chef adjoint de l’application de la loi et de la gouvernance au ministère de l’Agriculture. “…De nos jours, il y a même des restrictions à marcher dans la forêt…”, indiquait alors un villageois mécontent. Après une discussion animée, Lay Piden a déclaré que les villageois semblaient surtout intéressés pour trouver comment continuer à abattre les arbres, comme ils le faisaient avant la création de la forêt communautaire.

Meas Nhem, directeur de la réserve naturelle de Phnom Tnout, où se trouve la forêt communautaire, nie que des habitants soient empêchés d’entrer dans la zone protégée. “…Nous ne sommes pas stricts avec les villageois…”, a-t-il déclaré par téléphone, ajoutant que : “…Nous leur permettons de prendre du petit bois de forêt, mais nous interdisons de déboiser pour les terres agricoles ou pour faire du commerce…”.

Dette et déforestation

Davis explique que presque toutes les familles du village ont contracté des emprunts, prêtant leurs terres en garantie, et qu’elles luttent pour rembourser la dette. Pov Samuth, le chef de la commune, confirme : “…Presque tous les villageois empruntent de l’argent et certains ont besoin de couper les arbres pour construire des maisons, et d’autres de vendre du bois pour rembourser leurs emprunts…” La déforestation imputable aux dettes d’argent au sein des villageois a suscité des craintes parmi les groupes de conservation. En avril dernier , huit organisations, dont le Fonds mondial pour la nature, ont publié une déclaration mettant en garde contre «le rythme rapide de la destruction» et exhorté les autorités à «faire respecter la primauté du droit». Déjà ce mois-ci, trois villageois ont été arrêtés pour avoir abattu un énorme padouk, un bois de luxe en voie de disparition, transformé en meubles et instruments de musique.

Avec VOA

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