Cambodge – Kep – Festival de la Mer : Clin d’oeil avec Rithivit Tep

Rencontre flash lors du festival de la mer avec Rithivit Tep, le Cambodgien qui travaille sans relâche pour redonner au tennis cambodgien ses lettres de noblesse. Le secrétaire général de la Fédération de tennis du Cambodge, et président de la société de conseil en capital-risque et de conseil en investissement DEVENCO, est aussi un amoureux de la mer et passe, lorsque son emploi du temps le permet, ses weekends dans la station balnéaire.
Rithivit Tep 
Alors qu’il avouait dans une interview dans la presse locale avoir un peu gâché ses possibilités de devenir un très grand joueur de tennis malgré un talent et des qualités physiques indeniables, Rithivit Tep, fils de Khunnah Tep, grand joueur cambodgien des années 1950, a renoué avec le tennis  il y a 22 ans lors de son retour au Cambodge qu’il avait quitté en 1973. Pour honorer la mémoire de son père, décédé d’un cancer, le sportif déclarait que la la meilleure façon de rendre hommage à  celui qui lui avait enseigné le tennis, serait de relancer cette discipline au Cambodge. Avec pratiquement aucun entraîneur qualifié et seulement une poignée de joueurs, le tennis cambodgien est revenu à la vie sous le slogan “Des Champs de la Mort aux Courts de Tennis”. Tep a rapidement commencé à entraîner de jeunes joueurs, et la fédération a demandé et obtenu assez rapidement un financement et un soutien local de la part de la Federation Internationale
Rithivit Tep sur son Zodiac, à Kep,  en compagnie de l’ami Stefan Preese
”…J’ai commencé par enseigner le tennis aux garçons. Une poignée est apparue, je suppose que c’était au début pour la nourriture gratuite… En 1996, j’organisais mon premier tournoi. Je l’ai nommé en l’honneur de mon père, décédé l’année précédente. En 1997. Nous étions moins que des outsiders lors des Jeux d’Asie du Sud-est. Dix ans plus tard, nous avons remporté notre première médaille de bronze. La prochaine compétition, une autre en bronze. La prochaine, une autre… Depuis 2007, le tennis de compétition a explosé…Au niveau de la base, nous offrons une formation de tennis à plusieurs milliers d’enfants, sans frais. Notre objectif est de continuer à fournir un accès et à populariser ce sport. Avec moins de quarante courts de tennis dans le pays, nous avons réussi à réaliser des exploits grâce à notre détermination et à notre pure croyance dans ce sport. Le tennis ne se développe jamais assez vite…à mon avis…”, confiait-il.
Sur le plan d’eau Rithivit Tep tourne avec son Zodiac, alerte, avec l’oeil sur le bateau d’un ami français qui se prépare pour les démonstrations de ski du lendemain. Il donne des conseils aux jeunes qui souhaitent faire un tour, surveille le plan d’eau, invective son fils qui donne un coup de main avec son jet ski. Joue-t-il encore au tennis ? ”…Un petit peu, je me suis blessé à l’épaule, je peux taper les échanges, mais j’ai du mal à servir…”, explique-t-il. en montrant son fils devenu l’un des meilleurs joueurs du pays.
Rithivit Tep junior (premier plan) sur son jet-ski
La Fédération de tennis du Cambodge a été officiellement rétablie en 1994 sous l’actuel président Prasidh Cham. Il s’est ensuite associé à Tep, secrétaire général depuis 1997. En 2017. Sous leur impulsion,  le Tennis Cambodgien a été récompensé par  l’International Tennis Hall of Fame, en reconnaissance de ses réalisations exceptionnelles dans la reconstruction du tennis au pays après l’éradication due génocide Khmer Rouge dans les années 1970. Parmi les 40 joueurs nationaux enregistrés à l’époque, seuls trois joueurs de tennis ont survécu au génocide. Lors de la cérémonie, Rithivit Tep a déclaré : “…Je voudrais dédier ce prix aux deux millions de personnes qui sont mortes, dont beaucoup sont des membres de ma famille. Nous avons un droit, Tennis Cambodia a un droit. Tout ce que nous voulions faire était de faire partie de la famille des nations de tennis dans le monde. Nous avons réussi à le faire par pure inspiration, et avec le soutien de l’ITF (Fédération Internationale de Tennis), cela nous a aidés à redonner le tennis à la nation et à changer des vies…”
Ces deux dernières années, le tennis cambodgien a franchi une étape importante, atteignant plus de 10 000 enfants beneficiant de programmes d’initiation et d’entrainement dans des écoles et des orphelinats. Avec le soutien de l’ITF, les entraîneurs reçoivent une formation régulière et apportent ce qu’ils apprennent dans les écoles pour les jeunes. Grâce à des initiatives de tennis de base, le tennis cambodgien s’efforce d’avoir un impact positif sur la vie des gens bien au-delà des courts de tennis. L’impact a déjà été constaté chez de nombreux jeunes joueurs, notamment Chheang Vannasak, qui a a obtenu une bourse d’études de tennis au Lewis & Clark State College dans l’Idaho. Le royaume a également accueilli de nombreux tournois, notamment des tournois ITF Pro Circuit et Juniors, qui attirent des joueurs du monde entier.
Les efforts  viennent également de l’extérieur des frontières nationales. Le joueur de tennis indien Leander Paes, vainqueur de 15 titres du tournoi du Grand Chelem en double et en double mixte, a été un fervent partisan des initiatives de Rithivit Tep, en participant à des expositions et en obtenant des subventions financières pour l’organisation. Il a aidé la fédération à recevoir une subvention ATP Aces for Charity, attribuée à «The Killing Fields To Tennis Courts Foundation», qui vise à placer des courts de tennis dans les zones débarrassées des mines posées par l’ancien régime khmer rouge.
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